Glaciar Denman

Glaciar Denman: el punto más profundo en la tierra encontrada en la Antártida

El punto más profundo en la Tierra continental se ha identificado en la Antártida Oriental, bajo el glaciar Denman.

Este cañón lleno de hielo alcanza los 3.5 km (11,500 pies) debajo del nivel del mar. Solo en el océano los valles son aún más profundos.

El descubrimiento se ilustra en un nuevo mapa del Continente Blanco que revela la forma del lecho de roca debajo de la capa de hielo con detalles sin precedentes.

Sus características serán críticas para nuestra comprensión de cómo el sur polar podría cambiar en el futuro.

A modo de comparación, la tierra expuesta más baja de la Tierra, en la costa del Mar Muerto, está a solo 413 m (1.355 pies) por debajo del nivel del mar.

El nuevo hallazgo muestra, por ejemplo, crestas no reconocidas anteriormente que impedirán la retirada de los glaciares en un mundo en calentamiento; y, alternativamente, una serie de terrenos lisos e inclinados que podrían acelerar los retiros.

“Este es sin duda el retrato más preciso hasta ahora de lo que se encuentra debajo de la capa de hielo de la Antártida”, dijo el Dr. Mathieu Morlighem, quien ha trabajado en el proyecto durante seis años.
El mapa esencialmente llena todos los vacíos en los estudios aéreos del continente.

Durante décadas, los instrumentos de radar han cruzado la Antártida, enviando pulsos de microondas para mirar a través del hielo y rastrear la topografía de roca subyacente. Pero todavía hay vastas áreas para las cuales hay poca o ninguna información.

La solución del Dr. Morlighem ha sido utilizar algo de física, conservación de masas, para tapar estos agujeros.

Por ejemplo, si se sabe cuánto hielo está entrando en un valle estrecho y qué tan rápido se está moviendo, el volumen de ese hielo se puede calcular, dando una idea de la profundidad y la aspereza del fondo oculto del valle.
Para el glaciar Denman de 20 km de ancho, que fluye hacia el océano en Queen Mary Land, este enfoque revela que el hielo desciende a más de 3,500 m bajo el nivel del mar.

“Las trincheras en los océanos son más profundas, pero este es el cañón más profundo de la tierra”, explicó el Dr. Morlighem.

“Ha habido muchos intentos de sonar el lecho de Denman, pero cada vez que sobrevolaban el cañón, no podían verlo en los datos del radar”.

“El canal está tan arraigado que se obtienen ecos laterales de las paredes del valle y hacen que sea imposible detectar el reflejo del lecho real del glaciar”, dijo a BBC News.

A modo de comparación, el punto oceánico más profundo, en la Fosa de las Marianas en el Pacífico occidental, llega a apenas 11 km por debajo de la superficie del mar.

Hay cañones terrestres que pueden describirse con lados más altos, como el Gran Cañón Yarlung Tsangpo en China, pero sus pisos están sobre el nivel del mar.
Es posible que gran parte de lo que hay en la Antártida BedMachine no se vea, a primera vista, tan diferente de los mapas de cama anteriores. Pero, en una inspección más cercana, hay algunos detalles fascinantes que generarán una discusión considerable entre los expertos polares.

Por ejemplo, a lo largo de las montañas Transantárticas hay una serie de glaciares que atraviesan la meseta oriental del continente y se alimentan del Mar de Ross. Los nuevos datos muestran que una cresta alta se encuentra debajo de estos glaciares que limitará la velocidad a la que pueden drenar la meseta. Esto será importante si el calentamiento futuro desestabiliza la plataforma flotante de hielo que actualmente se encuentra en la parte superior del Mar de Ross. Normalmente se espera que la eliminación de esta plataforma acelere el flujo de alimentación de los glaciares.

“Si algo le sucedió a la plataforma de hielo marino de Ross, y en este momento está bien, pero si algo sucedió, lo más probable es que no provoque el colapso de la Antártida Oriental a través de estas ‘puertas’. Si la Antártida Oriental está amenazada, no es de Ross Mar “, dijo el Dr. Morlighem.
En contraste con la situación en las montañas Transantárticas, la Antártida BedMachine encuentra pocos impedimentos para la rápida retirada del glaciar Thwaites. Aproximadamente del tamaño del Reino Unido, esta poderosa corriente de hielo termina en el mar de Amundsen, en el oeste del continente.

Preocupa a los científicos porque se sienta en una cama que se inclina hacia la tierra, una geometría que tiende a ayudar a la retirada. Y el nuevo mapa revela solo dos crestas, unos 30 km y 50 km aguas arriba de la línea de puesta a tierra actual de Thwaites, que podrían actuar como frenos potenciales. Pase estos y el retroceso del glaciar que se derrite podría ser imparable.

La Antártida BedMachine se introducirá en modelos climáticos que intentan proyectar cómo podría evolucionar el continente a medida que las temperaturas en la Tierra aumenten en los próximos siglos.

Obtener simulaciones realistas de estos modelos depende de tener información más precisa sobre el grosor de la capa de hielo y el tipo de terreno sobre el que debe deslizarse.

La Dra. Emma Smith, compañera de trabajo del Instituto Alfred Wegener de Alemania, utiliza esta analogía: “Imagínese si vierte un montón de melaza sobre una superficie plana y observa cómo fluye hacia afuera. Luego vierta la misma mecha sobre una superficie con muchos grumos”. y golpes, diferentes pendientes y crestas: la forma en que se extendería la melaza sería muy diferente. Y es exactamente lo mismo con el hielo en la Antártida “, dijo a BBC News.

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